Primera Guerra Mundial: una batalla a muerte

Primera Guerra Mundial: una batalla a muerte

Para 1918, la Primera Guerra Mundial hab√≠a estado en marcha durante m√°s de tres a√Īos. A pesar del sangriento estancamiento que sigui√≥ en el frente occidental tras los fracasos de las ofensivas brit√°nica y francesa en Ypres y Aisne, ambos bandos ten√≠an motivos de esperanza debido a dos acontecimientos clave de 1917. Para los aliados (Gran Breta√Īa, Francia e Italia) , Estados Unidos hab√≠a entrado en guerra el 6 de abril y estaba aplicando su poder√≠o industrial y su vasta mano de obra. Al este, Rusia, desgarrada por la revoluci√≥n bolchevique y la guerra civil resultante, hab√≠a pedido un armisticio con las potencias centrales (Alemania, Austria-Hungr√≠a, Bulgaria y el Imperio Otomano) el 15 de diciembre, liberando un gran n√ļmero de soldados para el servicio. en otros frentes. Como resultado, ambas alianzas ingresaron al nuevo a√Īo con optimismo de que finalmente se lograr√≠a la victoria.

 

América se moviliza

Aunque Estados Unidos se hab√≠a unido al conflicto en abril de 1917, le tom√≥ tiempo a la naci√≥n movilizar mano de obra a gran escala y reacondicionar sus industrias para la guerra. En marzo de 1918, solo 318.000 estadounidenses hab√≠an llegado a Francia. Este n√ļmero comenz√≥ a aumentar r√°pidamente durante el verano y en agosto se desplegaron en el extranjero 1,3 millones de hombres. A su llegada, muchos comandantes brit√°nicos y franceses de alto rango deseaban utilizar las unidades estadounidenses, en gran parte inexpertas, como reemplazos dentro de sus propias formaciones. El comandante de la Fuerza Expedicionaria Estadounidense, el general John J. Pershing, se opuso firmemente a tal plan., quien insisti√≥ en que las tropas estadounidenses luchen juntas. A pesar de conflictos como este, la llegada de los estadounidenses reforz√≥ las esperanzas de los maltrechos ej√©rcitos brit√°nico y franc√©s que hab√≠an estado luchando y muriendo desde agosto de 1914.

 

Una oportunidad para Alemania

Si bien la enorme cantidad de tropas estadounidenses que se estaban formando en los Estados Unidos finalmente jugaría un papel decisivo, la derrota de Rusia proporcionó a Alemania una ventaja inmediata en el frente occidental. Liberados de librar una guerra en dos frentes, los alemanes pudieron transferir más de treinta divisiones veteranas al oeste, dejando solo una fuerza esquelética para garantizar el cumplimiento ruso del Tratado de Brest-Litovsk .

Estas tropas proporcionaron a los alemanes una superioridad num√©rica sobre sus adversarios. Consciente de que un n√ļmero creciente de tropas estadounidenses pronto anular√≠a la ventaja que hab√≠a obtenido Alemania, el general Erich Ludendorff comenz√≥ a planificar una serie de ofensivas para llevar la guerra en el frente occidental a una r√°pida conclusi√≥n. Apodado el Kaiserschlacht (Batalla del Kaiser), las Ofensivas de Primavera de 1918 consistir√≠an en cuatro asaltos importantes con el nombre en c√≥digo Michael, Georgette, Bl√ľcher-Yorck y Gneisenau. Como la mano de obra alemana se estaba agotando, era imperativo que el Kaiserschlacht tuviera √©xito ya que las p√©rdidas no pod√≠an ser reemplazadas de manera efectiva.

 

Operación Michael

La primera y más grande de estas ofensivas, la Operación Michael , tenía la intención de atacar a la Fuerza Expedicionaria Británica (BEF) a lo largo del Somme con el objetivo de aislarla de los franceses hacia el sur. El plan de asalto requería que cuatro ejércitos alemanes rompieran las líneas de la BEF y luego giraran hacia el noroeste para dirigirse hacia el Canal de la Mancha. Liderando el ataque estarían unidades especiales de soldados de asalto cuyas órdenes les pedían que se adentraran profundamente en las posiciones británicas, evitando puntos fuertes, con el objetivo interrumpiendo las comunicaciones y los refuerzos.

A partir del 21 de marzo de 1918, Michael vio a las fuerzas alemanas atacar a lo largo de un frente de cuarenta millas. Golpeando al Tercer y Quinto Ejércitos británicos, el asalto destrozó las líneas británicas. Mientras que el Tercer Ejército resistió en gran medida, el Quinto Ejército comenzó una retirada de combate . A medida que se desarrollaba la crisis, el comandante del BEF, el mariscal de campo Sir Douglas Haig, solicitó refuerzos a su homólogo francés, el general Philippe Pétain . Esta solicitud fue rechazada porque Pétain estaba preocupado por proteger París. Enfurecido, Haig pudo forzar una conferencia aliada el 26 de marzo en Doullens.

Esta reunión resultó en el nombramiento del general Ferdinand Foch como comandante general aliado. A medida que la lucha continuaba, la resistencia británica y francesa comenzó a unirse y el avance de Ludendorff comenzó a disminuir. Desesperado por renovar la ofensiva, ordenó una serie de nuevos ataques el 28 de marzo, aunque favorecieron la explotación de los éxitos locales en lugar de promover los objetivos estratégicos de la operación. Estos ataques no lograron avances sustanciales y la Operación Michael se detuvo en Villers-Bretonneux, en las afueras de Amiens.

 

Operación Georgette

A pesar del fracaso estrat√©gico de Michael, Ludendorff lanz√≥ inmediatamente la Operaci√≥n Georgette (Ofensiva de Lys) en Flandes el 9 de abril. Atacando a los brit√°nicos alrededor de Ypres, los alemanes intentaron capturar la ciudad y obligar a los brit√°nicos a regresar a la costa. En casi tres semanas de lucha, los alemanes lograron recuperar las p√©rdidas territoriales de Passchendaele y avanzaron al sur de Ypres. El 29 de abril, los alemanes a√ļn no hab√≠an logrado tomar Ypres y Ludendorff detuvo la ofensiva .

 

Operaci√≥n Bl√ľcher-Yorck

Desviando su atenci√≥n hacia el sur de los franceses, Ludendorff comenz√≥ la Operaci√≥n Bl√ľcher-Yorck (Tercera Batalla del Aisne) el 27 de mayo. Concentrando su artiller√≠a, los alemanes atacaron el valle del r√≠o Oise hacia Par√≠s. Invadiendo la cresta de Chemin des Dames, los hombres de Ludendorff avanzaron r√°pidamente mientras los aliados comenzaban a comprometer reservas para detener la ofensiva. Las fuerzas estadounidenses desempe√Īaron un papel en la detenci√≥n de los alemanes durante los intensos combates en Chateau-Thierry y Belleau Wood .

El 3 de junio, mientras los combates a√ļn se desarrollaban, Ludendorff decidi√≥ suspender Bl√ľcher-Yorck debido a problemas de suministro y p√©rdidas crecientes. Si bien ambos bandos perdieron un n√ļmero similar de hombres, los aliados pose√≠an la capacidad de reemplazarlos de la que carec√≠a Alemania . Buscando ampliar las ganancias de Bl√ľcher-Yorck, Ludendorff comenz√≥ la Operaci√≥n Gneisenau el 9 de junio. Atacando en el borde norte del saliente de Aisne a lo largo del r√≠o Matz, sus tropas lograron avances iniciales, pero se detuvieron en dos d√≠as.

 

El √ļltimo suspiro de Ludendorff

Con el fracaso de las Ofensivas de Primavera, Ludendorff había perdido gran parte de la superioridad numérica con la que había contado para lograr la victoria. Con recursos limitados restantes, esperaba lanzar un ataque contra los franceses con el objetivo de atraer a las tropas británicas al sur de Flandes. Esto permitiría entonces otro ataque en ese frente. Con el apoyo del Kaiser Wilhelm II, Ludendorff abrió la Segunda Batalla del Marne el 15 de julio.

Atacando a ambos lados de Reims, los alemanes hicieron algunos progresos. La inteligencia francesa había avisado del ataque y Foch y Pétain habían preparado un contragolpe. Lanzado el 18 de julio, el contraataque francés, apoyado por tropas estadounidenses, fue dirigido por el Décimo Ejército del general Charles Mangin. Apoyado por otras tropas francesas, el esfuerzo pronto amenazó con rodear a las tropas alemanas en el saliente. Derrotado, Ludendorff ordenó la retirada de la zona en peligro. La derrota en el Marne puso fin a sus planes de montar otro asalto en Flandes.

 

Fracaso austriaco

A ra√≠z de la desastrosa Batalla de Caporetto en el oto√Īo de 1917, el odiado Jefe de Estado Mayor italiano, el general Luigi Cadorna, fue despedido y reemplazado por el general Armando D√≠az. La posici√≥n italiana detr√°s del r√≠o Piave se vio reforzada por la llegada de formaciones considerables de tropas brit√°nicas y francesas. Al otro lado de las l√≠neas, las fuerzas alemanas hab√≠an sido retiradas en gran medida para su uso en las ofensivas de primavera, sin embargo, hab√≠an sido reemplazadas por tropas austroh√ļngaras que hab√≠an sido liberadas del frente oriental.

Se produjo un debate entre el alto mando austr√≠aco sobre la mejor manera de acabar con los italianos. Finalmente, el nuevo Jefe de Estado Mayor austr√≠aco, Arthur Arz von Straussenburg, aprob√≥ un plan para lanzar un ataque de dos frentes, uno movi√©ndose hacia el sur desde las monta√Īas y el otro a trav√©s del r√≠o Piave. Avanzando el 15 de junio, el avance austriaco fue r√°pidamente frenado por los italianos y sus aliados con grandes p√©rdidas .

 

Victoria en Italia

La derrota llevó al emperador Carlos I de Austria-Hungría a comenzar a buscar una solución política al conflicto. El 2 de octubre, se puso en contacto con el presidente de Estados Unidos, Woodrow Wilson, y expresó su disposición a entrar en un armisticio. Doce días después emitió un manifiesto a sus pueblos que transformó efectivamente al estado en una federación de nacionalidades. Estos esfuerzos resultaron demasiado tarde, ya que la multitud de etnias y nacionalidades que formaron el imperio habían comenzado a proclamar sus propios estados. Con el colapso del imperio, los ejércitos austríacos en el frente comenzaron a debilitarse.

En este entorno, D√≠az lanz√≥ una gran ofensiva a trav√©s del Piave el 24 de octubre. Apodada la Batalla de Vittorio Veneto, la lucha vio a muchos de los austr√≠acos montar una defensa r√≠gida, pero su l√≠nea colaps√≥ despu√©s de que las tropas italianas rompieron una brecha cerca de Sacile. Haciendo retroceder a los austriacos, la campa√Īa de D√≠az concluy√≥ una semana despu√©s en territorio austriaco. Buscando el fin de la guerra, los austriacos pidieron un armisticio el 3 de noviembre. Se acordaron los t√©rminos y el armisticio con Austria-Hungr√≠a se firm√≥ cerca de Padua ese d√≠a, que entr√≥ en vigor el 4 de noviembre a las 3:00 PM.

 

Posición alemana después de las ofensivas de primavera

El fracaso de las Ofensivas de Primavera le cost√≥ a Alemania casi un mill√≥n de bajas. Aunque se hab√≠a tomado terreno, el avance estrat√©gico no se hab√≠a producido. Como resultado, Ludendorff se encontr√≥ corto de tropas con una l√≠nea m√°s larga que defender. Para compensar las p√©rdidas sufridas a principios de a√Īo, el alto mando alem√°n estim√≥ que se necesitar√≠an 200.000 reclutas por mes. Desafortunadamente, incluso al recurrir a la siguiente clase de reclutamiento, solo 300,000 en total estaban disponibles.

Aunque el Jefe de Estado Mayor alem√°n, el general Paul von Hindenburg, permaneci√≥ irreprochable, los miembros del Estado Mayor general comenzaron a criticar a Ludendorff por sus fracasos en el campo y su falta de originalidad en la determinaci√≥n de la estrategia. Mientras algunos oficiales abogaban por una retirada a la L√≠nea Hindenburg, otros cre√≠an que hab√≠a llegado el momento de iniciar negociaciones de paz con los Aliados. Haciendo caso omiso de estas sugerencias, Ludendorff permaneci√≥ apegado a la noci√≥n de decidir la guerra por medios militares a pesar de que Estados Unidos ya hab√≠a movilizado a cuatro millones de hombres. Adem√°s, los brit√°nicos y franceses, aunque muy sangrados, hab√≠an desarrollado y ampliado sus fuerzas de tanques para compensar el n√ļmero. Alemania, en un error de c√°lculo militar clave, no hab√≠a logrado igualar a los Aliados en el desarrollo de este tipo de tecnolog√≠a.

 

Batalla de Amiens

Habiendo detenido a los alemanes, Foch y Haig comenzaron los preparativos para contraatacar. Al comienzo de la Ofensiva de los Cien Días de los Aliados, el golpe inicial fue caer al este de Amiens para abrir las vías férreas a través de la ciudad y recuperar el antiguo campo de batalla de Somme . Supervisada por Haig, la ofensiva se centró en el Cuarto Ejército británico. Después de conversaciones con Foch, se decidió incluir al Primer Ejército Francés al sur. A partir del 8 de agosto, la ofensiva se basó en la sorpresa y el uso de armaduras en lugar del típico bombardeo preliminar. Tomando al enemigo con la guardia baja, las fuerzas australianas y canadienses en el centro rompieron las líneas alemanas y avanzaron 7-8 millas.

Al final del primer día, cinco divisiones alemanas habían sido destrozadas. Las pérdidas alemanas totales superaron las 30.000, lo que llevó a Ludendorff a referirse al 8 de agosto como "el Día Negro del Ejército Alemán". Durante los siguientes tres días, las fuerzas aliadas continuaron su avance, pero encontraron una mayor resistencia a medida que los alemanes se reunieron. Deteniendo la ofensiva el 11 de agosto, Haig fue reprendido por Foch que deseaba que continuara. En lugar de luchar contra la creciente resistencia alemana, Haig abrió la Segunda Batalla del Somme el 21 de agosto, con el Tercer Ejército atacando a Albert. Albert cayó al día siguiente y Haig amplió la ofensiva con la Segunda Batalla de Arras el 26 de agosto. La lucha vio el avance británico mientras los alemanes retrocedían hacia las fortificaciones de la Línea Hindenburg, rindiendo las ganancias de la Operación Michael .

 

Avanzando hacia la victoria

Con los alemanes tambaleándose, Foch planeó una ofensiva masiva que vería varias líneas de avance convergiendo en Lieja. Antes de lanzar su ataque, Foch ordenó la reducción de los salientes en Havrincourt y Saint-Mihiel. Atacando el 12 de septiembre, los británicos redujeron rápidamente al primero, mientras que el segundo fue tomado por el Primer Ejército de los Estados Unidos de Pershing en la primera ofensiva totalmente estadounidense de la guerra.

Desplazando a los estadounidenses hacia el norte, Foch us√≥ a los hombres de Pershing para abrir su campa√Īa final el 26 de septiembre cuando comenzaron la Ofensiva Meuse-Argonne , donde el sargento Alvin C. York se distingui√≥. Cuando los estadounidenses atacaron el norte, el rey Alberto I de B√©lgica dirigi√≥ una fuerza combinada anglo-belga hacia adelante cerca de Ypres dos d√≠as despu√©s. El 29 de septiembre, la principal ofensiva brit√°nica comenz√≥ contra la L√≠nea Hindenburg con la Batalla del Canal de St. Quentin. Despu√©s de varios d√≠as de lucha, los brit√°nicos rompieron la l√≠nea el 8 de octubre en la batalla del Canal du Nord.

 

El colapso alem√°n

A medida que se desarrollaban los acontecimientos en el campo de batalla, Ludendorff sufrió un colapso el 28 de septiembre. Recuperando los nervios, fue a Hindenburg esa noche y declaró que no había más alternativa que buscar un armisticio. Al día siguiente, el Kaiser y altos miembros del gobierno fueron informados de esto en la sede de Spa, Bélgica.

En enero de 1918, el presidente Wilson hab√≠a elaborado Catorce puntos sobre los cuales se podr√≠a lograr una paz honorable que garantizara la armon√≠a mundial en el futuro. Sobre la base de estos puntos, el gobierno alem√°n decidi√≥ acercarse a los aliados. La posici√≥n alemana se complic√≥ a√ļn m√°s por el deterioro de la situaci√≥n en Alemania a medida que la escasez y los disturbios pol√≠ticos barrieron el pa√≠s. Al nombrar al moderado pr√≠ncipe Max de Baden como su canciller, el Kaiser entendi√≥ que Alemania tendr√≠a que democratizarse como parte de cualquier proceso de paz.

 

Semanas finales

En el frente, Ludendorff comenzó a recuperar los nervios y el ejército, aunque en retirada, estaba disputando cada pedazo de terreno. Avanzando, los aliados continuaron avanzando hacia la frontera alemana . No dispuesto a renunciar a la lucha, Ludendorff compuso una proclama que desafió al Canciller y renunció a las propuestas de paz de Wilson. Aunque retractada, una copia llegó a Berlín incitando al Reichstag contra el ejército. Convocado a la capital, Ludendorff se vio obligado a dimitir el 26 de octubre.

Mientras el ejército realizaba una retirada de combate, se ordenó a la Flota de Alta Mar alemana que se hiciera a la mar para una salida final el 30 de octubre. En lugar de navegar, las tripulaciones se amotinaron y tomaron las calles de Wilhelmshaven. El 3 de noviembre, el motín también había llegado a Kiel. Cuando la revolución se extendió por Alemania, el príncipe Max nombró al general moderado Wilhelm Groener para reemplazar a Ludendorff y se aseguró de que cualquier delegación de armisticio incluiría tanto a miembros civiles como militares. El 7 de noviembre, el príncipe Max fue advertido por Friedrich Ebert, líder de los socialistas mayoritarios, que el Kaiser tendría que abdicar para evitar una revolución total. Pasó esto al Kaiser y el 9 de noviembre, con Berlín en crisis, entregó el gobierno a Ebert.

 

Paz al fin

En Spa, el k√°iser fantase√≥ con volver al ej√©rcito contra su propio pueblo, pero finalmente se convenci√≥ de dimitir el 9 de noviembre. Exiliado a Holanda, abdic√≥ formalmente el 28 de noviembre. A medida que se desarrollaban los acontecimientos en Alemania, la delegaci√≥n de paz, encabezada por Matthias Erzberger cruz√≥ las l√≠neas. Reunidos a bordo de un vag√≥n de ferrocarril en el bosque de Compi√®gne, los alemanes recibieron las condiciones de Foch para un armisticio. Estos incluyeron la evacuaci√≥n del territorio ocupado (incluida Alsacia-Lorena), la evacuaci√≥n militar de la orilla occidental del Rin, la entrega de la Flota de Alta Mar, la entrega de grandes cantidades de equipo militar, las reparaciones por da√Īos de guerra, el repudio del Tratado de Brest. -Litovsk, as√≠ como la aceptaci√≥n de la continuaci√≥n del bloqueo aliado.

Informado de la partida del Kaiser y la ca√≠da de su gobierno, Erzberger no pudo obtener instrucciones de Berl√≠n. Finalmente, al llegar a Hindenburg en Spa, le dijeron que firmara a cualquier precio, ya que un armisticio era absolutamente necesario. Cumpliendo, la delegaci√≥n acept√≥ los t√©rminos de Foch despu√©s de tres d√≠as de conversaciones y firm√≥ entre las 5:12 y las 5:20 de la ma√Īana del 11 de noviembre. A las 11:00 de la ma√Īana entr√≥ en vigor el armisticio que puso fin a cuatro a√Īos de sangriento conflicto.



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