¬ŅQu√© es la contaminaci√≥n del aire?

¬ŅQu√© es la contaminaci√≥n del aire?

El término "contaminación del aire" se usa con tanta frecuencia que es posible que no crea que las definiciones sean necesarias. Pero el tema es más complicado de lo que parece.

P√≠dale a la mayor√≠a de la gente que defina la contaminaci√≥n del aire, y su primera respuesta es describir el¬† smog , la sustancia maloliente que vuelve el aire marr√≥n o gris y se cierne sobre centros urbanos como Los √Āngeles, Ciudad de M√©xico y Beijing. Incluso aqu√≠, sin embargo, las definiciones var√≠an. Algunas fuentes definen el smog como la presencia de niveles antinaturales de ozono a nivel del suelo , mientras que otras fuentes dicen cosas como "niebla mezclada con humo". Una definici√≥n m√°s moderna y precisa es "una neblina fotoqu√≠mica causada por la acci√≥n de la radiaci√≥n ultravioleta solar en una atm√≥sfera contaminada con hidrocarburos y √≥xidos de nitr√≥geno, especialmente de los gases de escape de los autom√≥viles".

Oficialmente, la contaminación del aire se puede definir como la presencia de sustancias nocivas en el aire, ya sean partículas o moléculas biológicas microscópicas, que representan un peligro para la salud de los organismos vivos, como las personas, los animales o las plantas. La contaminación del aire se presenta en muchas formas y puede incluir varios contaminantes y toxinas diferentes en varias combinaciones.

La contaminaci√≥n del aire es mucho m√°s que una molestia o un inconveniente. Seg√ļn la Organizaci√≥n Mundial de la Salud , la contaminaci√≥n del aire provoca la muerte de aproximadamente 4,2 millones de personas anualmente en todo el mundo.

 

¬ŅQu√© constituye la contaminaci√≥n del aire?

Los dos tipos más extendidos de contaminación del aire son el ozono y la contaminación por partículas (hollín), pero la contaminación del aire también puede incluir contaminantes graves como monóxido de carbono, plomo, óxidos de nitrógeno y dióxido de azufre, compuestos orgánicos volátiles (COV) y toxinas como mercurio, arsénico, benceno, formaldehído y gases ácidos. La mayoría de estos contaminantes son creados por el hombre, pero parte de la contaminación del aire se debe a causas naturales, como las cenizas de las erupciones volcánicas.

La composición específica de la contaminación del aire en una ubicación particular depende principalmente de la fuente o fuentes de contaminación. Los gases de escape de los automóviles, las centrales eléctricas de carbón, las fábricas industriales y otras fuentes de contaminación arrojan diferentes tipos de contaminantes y toxinas al aire.

Si bien pensamos en la contaminación del aire como una condición que describe el aire exterior, la calidad del aire dentro de su hogar es igualmente importante. Los vapores de cocinar, el monóxido de carbono de los aparatos de calefacción , la emisión de formaldehído y otros productos químicos de los muebles y materiales de construcción y el humo de tabaco de segunda mano son formas potencialmente peligrosas de contaminación del aire interior.

 

La contaminación del aire y su salud

La contaminaci√≥n del aire se mantiene en niveles insalubres en casi todas las ciudades importantes de EE. UU., Lo que interfiere con la capacidad de las personas para respirar, causa o agrava muchas condiciones de salud graves y pone vidas en riesgo. Muchas ciudades de todo el mundo enfrentan los mismos problemas, especialmente en las llamadas econom√≠as emergentes como China e India, donde las tecnolog√≠as m√°s limpias a√ļn no se utilizan de manera est√°ndar.

Respirar ozono, part√≠culas contaminantes u otros tipos de contaminaci√≥n del aire puede da√Īar seriamente su salud. La inhalaci√≥n de ozono puede irritar los pulmones, "resultando en algo as√≠ como una quemadura solar grave dentro de los pulmones", seg√ļn la American Lung Association. Respirar part√≠culas contaminantes (holl√≠n) puede aumentar su riesgo de ataque card√≠aco, accidente cerebrovascular y muerte prematura, y puede requerir visitas a la sala de emergencias para personas con asma, diabetes y enfermedades cardiovasculares. Muchos c√°nceres se atribuyen a contaminantes qu√≠micos del aire.

La contaminaci√≥n del aire tambi√©n es un problema en los pa√≠ses en desarrollo que a√ļn no est√°n completamente industrializados. M√°s de la mitad de la poblaci√≥n mundial todav√≠a cocina sus comidas con le√Īa, esti√©rcol, carb√≥n u otros combustibles s√≥lidos sobre fuegos abiertos o en estufas primitivas dentro de sus hogares, respirando altos niveles de contaminantes como la contaminaci√≥n por part√≠culas y el mon√≥xido de carbono, lo que resulta en 1,5 millones innecesarios. muertes cada a√Īo.

 

¬ŅQui√©n est√° m√°s en riesgo?

Los riesgos para la salud de la contaminaci√≥n del aire son mayores entre los beb√©s y los ni√Īos peque√Īos, los adultos mayores y las personas con enfermedades respiratorias como el asma.

Las personas que trabajan o hacen ejercicio al aire libre tambi√©n enfrentan mayores riesgos para la salud por los efectos de la contaminaci√≥n del aire, junto con las personas que viven o trabajan cerca de carreteras, f√°bricas o centrales el√©ctricas con mucho tr√°fico. Adem√°s, las minor√≠as y las personas con bajos ingresos a menudo se ven afectadas de manera desproporcionada por la contaminaci√≥n del aire debido al lugar donde viven, lo que las coloca en mayor riesgo de enfermedades relacionadas con la contaminaci√≥n del aire. Las poblaciones de bajos ingresos a menudo viven cerca de zonas industriales o del centro de la ciudad donde las f√°bricas, los servicios p√ļblicos y otras fuentes industriales pueden crear niveles inusualmente altos de contaminaci√≥n del aire.

 

Contaminación del aire y salud del planeta

Si la contaminación del aire afecta a los humanos, por supuesto, también puede tener un impacto en la vida de los animales y las plantas. Muchas especies animales están amenazadas por altos niveles de contaminación del aire y las condiciones climáticas creadas por la contaminación del aire afectan tanto la vida animal como la vegetal. Por ejemplo, la lluvia ácida causada por la quema de combustibles fósiles ha cambiado radicalmente la naturaleza de los bosques en el noreste de EE. UU., La parte superior del medio oeste y el noroeste. Y ahora es indiscutible que la contaminación del aire provoca cambios en los patrones climáticos globales: el aumento de las temperaturas globales, el derretimiento de las capas de hielo polar y el próximo aumento de los niveles de agua de los océanos.

 

¬ŅC√≥mo se puede reducir la contaminaci√≥n del aire?

La evidencia es clara de que nuestras elecciones personales y prácticas industriales pueden afectar los niveles de contaminación del aire. Se ha demostrado que las tecnologías industriales más limpias reducen los niveles de contaminación del aire, y se puede demostrar que cada vez que aumentan las prácticas industriales más primitivas, también aumentan los niveles de contaminación del aire peligrosa. Estas son algunas de las formas obvias en que los humanos pueden hacerlo y han reducido la contaminación del aire:

    • Reducci√≥n de la quema de combustibles f√≥siles a favor de fuentes de energ√≠a renovables. Las naciones que obtienen su energ√≠a el√©ctrica de la energ√≠a nuclear, hidroel√©ctrica, solar y e√≥lica tienen niveles de contaminaci√≥n m√°s bajos que las que favorecen la quema de carb√≥n o gas natural.¬†
    • Mejora del rendimiento de la gasolina en los autom√≥viles y la introducci√≥n de veh√≠culos el√©ctricos. California, por ejemplo, una vez plagada de smog peligroso, ha mejorado enormemente la calidad del aire a trav√©s de estrictos controles sobre las normas de emisiones de los autom√≥viles . De manera similar, la reducci√≥n en el uso de otros motores de combusti√≥n interna puede reducir la contaminaci√≥n del aire. El cambio a cortadoras de c√©sped y equipos de c√©sped que funcionan con bater√≠as o el√©ctricas, por ejemplo, tiene un efecto demostrable en la calidad del aire.¬†
    • La reducci√≥n de la quema agr√≠cola , el m√©todo de limpieza de √°reas boscosas para la agricultura, puede reducir el nivel de humo y di√≥xido de carbono en el aire. Este es un problema particular en los pa√≠ses en desarrollo.¬†
    • Reducir la quema de madera tambi√©n puede reducir los niveles de humo en el aire. En algunas comunidades, las chimeneas de le√Īa ahora est√°n prohibidas, lo que reduce en gran medida los niveles peligrosos de humo en el aire. Las chimeneas de gas son mejores que las estufas de le√Īa, e incluso mejores son las chimeneas el√©ctricas que no queman ning√ļn combustible.¬†
 
  • La calidad del aire interior mejora cuando el fumar tabaco est√° restringido por ordenanza. La presi√≥n ciudadana para restringir el tabaquismo en lugares p√ļblicos tiene un efecto real en la calidad del aire.¬†
  • La reducci√≥n de compuestos qu√≠micos en pinturas, adhesivos y solventes ha mejorado la calidad del aire interior y exterior. Siempre busque materiales con bajo contenido de VOC para mejoras en el hogar y, cuando sea pr√°ctico, opte por pinturas y otros materiales a base de agua en lugar de a base de solvente. Busque alfombras, telas y muebles que no liberen gases peligrosos.¬†

Controlar la contaminaci√≥n es posible, pero requiere la voluntad individual y pol√≠tica para hacerlo, y estos esfuerzos deben equilibrarse constantemente con las realidades econ√≥micas, ya que las tecnolog√≠as verdes suelen ser m√°s caras, especialmente cuando se introducen por primera vez. Estas opciones est√°n en manos de cada individuo: por ejemplo, ¬Ņcompra un autom√≥vil barato pero sucio o un autom√≥vil el√©ctrico caro? ¬ŅO son los trabajos para los mineros del carb√≥n m√°s importantes que el aire limpio? Estas complejas preguntas no son f√°cilmente respondidas por individuos o gobiernos, pero son preguntas que deben ser consideradas y debatidas con los ojos abiertos a los efectos reales de la contaminaci√≥n del aire.



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